La vallée de l'Elqui, La Serena et le Petit Nord (7 jours & 6 nuits).

Aperçu du programme. Un circuit coup de coeur d'une semaine qui permet de découvrir une région du Chili, toute aussi charmante que méconnue et au climat ensoleillé durant presque toute l'année. De jolies plages, des pétroglyphes, des pierres typiques utilisées en artisanat, de nombreux vignobles, une visite astronomique et de magnifiques paysages andins seront au programme. Un voyage séduisant et tranquille, plein de contrastes.

Jour 01. Les centres balnéaires du Petit Nord chilien.

Départ en début de matinée par la célébre Route 5, la route panaméricaine qui traverse une grande partie du Chili. Avant d'arriver au bord du Pacifique, nous aurons traversé le zoning industriel de la capitale ainsi que de nombreuses plantations d'agrumes, d'oliviers et d'avocatiers, entre autres. Nous aurons également longé le fleuve Aconcagua qui nait au pied de la montagne au même nom, la montagne la plus élevée d'Amérique. Tout en longeant la côte, parfois très proche, nous visiterons la petite crique de pêcheurs de Pichicuy ainsi que les stations balnéaires de Los Molles et Pichindangui. Nous déjeunerons dans la petite ville côtière de Los Vilos. Nous poursuivons ensuite la journée en rentrant à l'intérieur de la région semi-aride du pays, tout en traversant de jolis paysages composés de nombreux cactus, dont les fruits de certains sont comestibles, notamment le copao (Eulychnia acida). Loin derrière nous se trouvent les embouteillages de Santiago, nous nous trouvons en effet sur une route encore très peu fréquentée. Dîner et logement à Combarbalá.

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■ Jour 02. La Réserve Nationale Las Chinchillas et une visite astronomique.

Petit déjeuner. En matinée, nous partons visiter la réserve nationale Las Chinchillas créée tout spécialement afin de protéger ce petit rongeur dont la fourrure était fort appréciée pour la confection de manteaux au début du XXème siècle. Petite randonnée dans la réserve pour découvrir la flore typique de cette région semi-aride où la pluviosité ne dépasse pas les 200 mm annuels. Piquenique et retour à Combarbalá durant l'après-midi pour visiter non seulement un petit atelier de pierre combarbalite unique en son genre mais aussi pour observer de plus près les conditions de travail de ces artisans qui appartiennent à la Petite Industrie Minière du Chili et dont la situation est fort différente des employés des grandes sociétés internationales. Dîner. En soirée, visite à l'observatoire astronomique Cruz del Sur. Logement à Combarbalá.

■ Jour 03. La route des barrages et la vallée de l'Enchantement.

Petit déjeuner. Nous partons en début de matinée en empruntant la route des barrages afin de contribuer à l'irrigation des cultures de la zone. Nous passons ainsi à côté des barrages Cogotí, construit en 1939, et celui de La Paloma, construit en 1966, deux étendues d'eau perdues au milieu de l'aridité environnante. Nous traversons en zigzagant de très nombreux vignobles ainsi que les villes de Monte Patria et Ovalle. Piquenique dans la vallée de l'Enchantement et petite balade dans la nature afin de découvrir quelques pétroglyphes et pierres tacites, des espèces de mortiers, de la culture El Molle. Nous rejoignons finalement la route panaméricaine et arrivons à la ville de La Serena en fin d'après-midi où nous dînons et logeons.

■ Jour 04. La ville minière d'Andacollo et le port de Coquimbo.

Après le petit déjeuner notre circuit nous emmène cette fois dans la chaîne montagneuse côtière pour découvrir Andacollo, une petite ville minière où a lieu chaque année au mois de décembre un des pélerinages les plus importants du pays. Après le déjeuner, nous redescendons au niveau de l'océan Pacifique pour visiter la ville de Coquimbo, un important centre portuaire. Nous terminons la journée en passant par La Herradura et l'église de Guayacán montée par une société belge mais fabriquée par les ateliers Eiffel à la fin du XIXème siècle. Dîner et logement à La Serena.

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■ Jour 05. La Serena et la vallée de l'Elqui.

Après le petit déjeuner, nous visitons la ville de La Serena à pied et en véhicule. Cette ville, une des premières fondées par les espagnols au Chili en 1544 se caractérise par la présence de nombreuses églises appartenant à autant d'ordres religieux différents car étant la première étape après avoir traversé le désert pour les espagnols en provenance du Pérou et leur permettaient ainsi de retrouver le calme spirituel dont ils avaient certainement besoin. Un petit arrêt aussi au musée archéologique qui possède entre autres un authentique géant de l'île de Pâques, un des rares à se trouver ailleurs qu'à son lieu d'origine. Nous visitons encore le marché de La Recova, un marché artisanal typique où nous trouvons des objets en bois de Guayacán et des produits alimentaire à base de la papaye chilienne, originaire de la zone. Nous déjeunons au marché avant de partir en début d'après-midi pour la vallée de l'Elqui que nous remontons lentement en nous arrêtant au barrage de Puclaro et dans la jolie ville de Vicuña. À noter le contraste, selon l'époque de l'année, avant l'automne, entre les versants bien arides et les vignobles bien verts. Dîner et logement à Pisco Elqui.

■ Jour 06. La Cordillère des Andes de la Quatrième Région.

Attention, il s'agit d'une longue journée en altitude. N'oubliez donc pas de vous habiller en conséquence. Après le petit déjeuner, nous partons pour une magnifique journée dans la haute Cordillère des Andes à plus de 3.500 mètres d'altitude durant laquelle nous aurons l'occasion de découvrir une vallée encaissée aux multiples couleurs. Attention, habillez vous donc en conséquence car il peut faire très froid. Piquenique durant l'excursion. Retour à Pisco Elqui en fin d'après-midi. Dîner et logement.

■ Jour 07. Visite d'une distillerie et vol retour de La Serena à Santiago.

Petit déjeuner. Après celui-ci, nous prenons la route vers l'amont de la vallée de l'Elqui, jusqu'au petit village d'Alcohuas, le dernier et plus élevé de la vallée. Nous visitons encore une distillerie artisanale de Pisco avant de déjeuner et de terminer notre circuit à l'aéroport de La Serena où nous prenons un vol vers Santiago. Accueil et transfert vers le centre ville de la capitale chilienne. Fin des services.

Rallonger le circuit. Il est parfaitement envisageable de rester une journée supplémentaire à La Serena, pour réaliser une magnifique excursion au Parc National Manchots de Humboldt, en incluant une petite navigation sur une barque de pêcheurs pour admirer les îles Gaviota et Choros et pratiquer une petite balade sur la très belle plage de l'île Damas.

Une autre journée supplémentaire à La Serena permettrait également de réaliser une excursion au Parc National Fray Jorge, déclaré réserve mondiale de la biosphère par l'Unesco en 1977. La caractéristique principale de cette dernière étant la présence d'une forêt typique du sud du Chili, une forêt humide et pluvieuse, qui a pu se développer dans cette zone semi-aride grâce à un épais brouillard côtier remplaçant les rares pluies de la région.

Finalement, il serait aussi possible de revenir sur Santiago, le dernier jour, en véhicule au lieu de prendre l'avion. Dans ce cas la visite â la distillerie et au village d'Alcohuas ne pourrait se faire par manque de temps.

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